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L'appendice potrebbe
anche essere utile
ANTONINO MICHIENZI


In genere ne sentiamo parlare soltanto quando causa fastidi e la scienza si chiede da tempo a cosa realmente serva l’appendice, quel tubicino chiuso posto a un’estremità dell’intestino crasso. A lungo si è pensato che fosse un semplice organo vestigiale, una componente del nostro organismo che ha svolto qualche funzione in un passato lontano, ma che con l’evoluzione ha perso ogni utilità.
Ora, però, uno studio condotto da ricercatori della Midwestern University di Glendale, in Arizona, avanza una suggestiva ipotesi che potrebbe riscrivere la storia dell’appendice vermiforme (questo il suo nome scientifico) e attribuirle un ruolo tutto nuovo: i ricercatori ritengono infatti che possa costituire una sorta di serbatoio in cui vengono ospitati batteri utili all’organismo.
Il team ha analizzato la presenza o l’assenza dell’appendice in 533 specie di mammiferi in una ricerca pubblicata su Comptes Rendus Palevol, rivista scientifica dedicata alla paleontologia e alle scienze dell’evoluzione. Ne ha ricostruito l’albero evolutivo per comprendere quando sia apparsa e perché alcune specie la possiedono e altre no.
Ebbene, la prima scoperta è che l’appendice che molti mammiferi hanno oggi non è l’eredità di un’unica appendice ancestrale che da una specie madre è stata "trasmessa" alle specie figlie. Tutt’altro: l’appendice si è evoluta indipendentemente in diverse linee di mammiferi comparendo spontaneamente più di 30 volte. Inoltre, quasi mai, una volta comparsa, è sparita nel corso dell’evoluzione. E quest’ultimo, per i ricercatori, è un indizio forte del fatto che possegga una qualche utilità a fini evolutivi.
La sua funzione potrebbe essere scritta in una seconda osservazione: i ricercatori si sono accorti che le specie dotate di appendice avevano una maggiore presenza di componenti del sistema immunitario nell’intestino cieco, elemento legato alla presenza di batteri benefici per il corpo.
L’appendice, dunque, potrebbe svolgere un ruolo cruciale in quel complesso rapporto tra batteri buoni e organismo che soprattutto negli ultimi anni è diventato un argomento di primo piano per la ricerca. Per sapere esattamente quale sia questo ruolo e che effetti abbia sulla salute la sua asportazione chirurgica, però, bisognerà aspettare altri studi.
29.01.2017


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